Death is Beautiful by Paul Zambrano

The composer Paul Zambrano unfolds in a new musical production for 2020, Death is Beautiful. This new album was released October 2nd, and includes 13 musical pieces that describe a fascinating story of love and sacrifice.

Zambrano, despite his young age, has had a prolific artistic career as a composer and pianist. This is evident in the presence of his different artistic projects, located fundamentally in the field of incidental music for film and TV shows. Because of his excellent work with these projects, Paul has had many opportunities and awarded in countless events. Among them is his Best Film award with the Slipping into Darkness´sfilm teamfrom the Latino Arts and Film Festival in Palm Desert.

The academic musical training of this musician –from his first piano lessons with the professor Harold Brown, to his studies at Florida Atlantic University- has represented a strong influence of classical music. Hence, Paul is one of the creators who are interested in mixing the new possibilities of MIDI´s sound technology with the classic compositional techniques.

All this historical precedent that characterizes Zambrano’s career, leads us to the grand sequence of Death is Beautiful. An album that exposes the ingenious creativity of this composer, which interrelates the majesty of memorable soundtracks such as Lord of the Rings, Requiem for Dream, Vertigo, etc., with the programmatic music of musical legends such as Pyotr Ilyich Tchaikovsky or Igor Stravisnky . We are in the presence of music without a limit between the classic and the modern.

Death is beautiful is about the story of a young man (Liam) deceived by the tricks of Death. The plot is a tragic and dark fiction, a dialogue between the riddles and the sacrifices that engage with love. Other feelings such as loneliness, insecurity and sadness also play an important role. Liam, the main character in this tragedy, is caught in a disturbing illusion caused by the loss of his beloved Laila. The dichotomy between dream and reality leads this character to perform disorienting and extreme actions until, finally, he commits suicide.

This shocking adventure is transformed into a truly fascinating dramatic-musical discourse. Each element of the story is revealed through beautifully crafted musical codes. Paul Zambrano surprises us with an epic musical arrangement; within it he exploits the many different sounds and possibilities a symphony orchestra format. The sounds blend with some electronic effects to complement intense plot sequences.   

If we think about this album as a programmatic musical work, it becomes possible to identify a curatorial work that harmonizes music and history efficiently. These artistic links are translated into both sound and structural aspects.

Death is beautiful, like the great programmatic musical forms of the 19th and 20th centuries, presents a ‘leitmotif’ that describes the transformation of the main character in the plot (Liam). This thematic characteristic, due to the principle of analogy that it represents, works as a thread that connects and delimits each part of the production.

The ‘leitmotif’ is a simple and repetitive melody line that is accompanied by a continuous bass line, generally played by the piano, although it can also be heard in some variation by the strings in “Her”. This element appears developed in different ways throughout the album. We can find it scattered amongst many of the tracks, the author even evoked this repetitive sequence with musical intonations.

Zambrano uses a musical structure that could be divided into two parts or acts. In this structuring there are three pieces that have a determining musical protagonist: “Serenade Last” –the introduction of the album, the theme and the main character are dramaturgically presented, as well as the most relevant musical intonations-, “Interlude” -a musical bridge that connects the first part with the second-, and “Epilogue” –seems to be like a `coda´ or musical summary. All these pieces have similar musical arrangements, especially linked by inclusion of the ‘leitmotif’ or main theme of the album.

The first part or act of Death is beautiful consists of the tracks “Serenate Last”, “Funeral”, “Sleepless”, “Lucid”, “Spiritland” and “Forest.” This part represents the initial transition of Liam –the main character- from his love and painful projection for the loss of his beloved, to the incipient presence of his first psychological disorders. This situation generates a state of chaos during the second part of the album.

After the plot´s introduction in “Serenate Last”, we can listen to “Funeral” and “Sleepless.” These are two purely tranquil pieces but full of sadness and nostalgia. Instead, “Lucid” and “Spiritland” are more hectic, with energetic rhythmic figurations and abrupt changes in dynamics. Both signify the slight transformation of Liam’s world. Finally there is “Forest”, the arrival to fantasy and the terrifying creatures that disturb the protagonist. This last track incorporates exotic sounds with a highly exciting and epic style. It is beautiful to hear the melodic turns of the wind instruments, the vocal ornaments, and the overwhelming orchestral unison.

On the other hand, the second part or act is totally chaotic. This last part is complete with pieces like “Memory”, “Fairy Tale”, “Reality”, “Her” and “Farewell.” Liam –the main character- is torn between the real and the fictional. The music draws the picture with great perfection. “Memory” and “Fairy Tale” are an example of this struggle. Both tracks maintain a calm musical language but still convulsed. There porpoise is to lead the tenth track of the album, “Reality.”  This last piece introduces the psychedelic music style in Death is beautiful, deepening the electronic sounds and the destructuralization of the musical codes of the entire album.

“Her” tell us how Liam is totally unbalanced and dying with the illusion of being next to his beloved Laila. This is a romantic piece with tonal harmonies and a slow rhythm that generates a feeling of serenity and firm resignation. Then we have “Farewell”, the most extensive of Zambrano´s songs. To end the story the composer used nine minutes of an intense arrangement that describes Liam´s transformation of acceptance and death.

Death is beautiful is an exquisite sample of the consolidated artistic quality of this musician. Zambrano stands out for his extensive knowledge of compositional techniques; his high understanding of harmony; and his peculiar way of experimenting with acoustic music. The album could become the necessary boost to raise him to the level of renowned film and TV show composers. My simple recommendation is to work on a visual design that meets the demands of this overwhelming musical plot


El joven compositor Paul Zambrano se desdobla en este 2020 en una nueva producción musical, Death is Beautiful. Este nuevo album se integra por 13 piezas musicales que describen una fascinante historia de amor y sacrificio. La propuesta está en proceso de terminación y será lanzada a finales de este año.

Zambrano, a pesar de su corta edad, ha tenido una prolifera trayectoria artística como compositor y pianista. Esto se evidencia en su presencia en diversos proyectos artísticos, ubicados fundalmentalmente en el ámbito de la música incidental para cine y televisión.  Gracias al excelente trabajo realizado en estos proyectos, Paul ha tenido la oportunidad de ser premiado en innumerables eventos. Entre ellos se puede nombrar el premio obtenido junto al equipo de realización del filme Slipping into Darkness en el Latino Film and Arts Festival en Palm Desert.

La formación musical académica de este joven músico –desde sus primeras clases de piano con el profesor Harold Brown, hasta sus estudios en la Florida Atlantic University- ha representado una fuerte influencia en cuanto a su inclinación por la música clásica. De ahí que Paul sea de los creadores que se interesa por combinar los nuevas posibilidades sonoras de la tecnología MIDI con las clásicas técnicas composicionales.

Todo este precedente histórico que caracteriza la carrera de Zambrano, nos dirige a la grandiclocuencia de Death is Beautiful. Un album que expone la ingeniosa creatividad de su compositor, el cual interrelaciona la majestuosidad de bandas sonoras memorables como El Señor de los Anillos, Requiem for Dream, Vertigo, etc., con la música programática de leyendas musicales como Pyotr Ilyich Tchaikovsky o Igor Stravisnky. Al escuchar esta producción estamos en  presencia de una música en la cual el limite entre lo clásico y lo moderno es bastante difícil de distinguir.

Death is beautiful cuenta la historia de un joven (Liam) engañado por los trucos de La Muerte. La trama es una trágica y oscura ficción, un diálogo entre los acertijos y los sacrificios que se involucran con el amor. En ella también intervienen otros sentimientos como la soledad, la inseguridad y la tristeza. Liam, el joven personaje principal de esta tragedia, se ve atrapado en perturbadora ilusión provocada por la pérdida de su amada Laila. Esta dicotomía entre sueño y realidad conduce a este personaje a realizar desorientadoras y extremas acciones hasta que, finalmente, se suicida.

Esta impactante aventura se transforma en un coherente discurso dramático-musical verdaderamente fascinante. Cada elemento de la historia es revelado a través de códigos musicales muy bien elaborados. Paul Zambrano nos sorprende con un épico arreglo musical, en el cual explota las dísimiles posibilidades sonoras del formato de orquesta sinfónica. Sonido que fusiona con algunos efectos electrónicos para complementar intensas secuencias de la trama.

Si pensamos este album como una obra musical de estilo programático, se hace posible identificar un trabajo de curaduría que armoniza música e historia de manera eficiente. Estos enlaces artísticos se traducen tanto en aspectos sonoros como estructurales.

Death is beautiful, al igual que las grandes formas musicales programáticos del siglo XIX y XX, presenta un `leite motive´que describe la transformación del personaje principal de la trama (Liam). Este elemento temático, debido al principio de analogía que representa, funciona como hilo conductor que conecta y delimita cada una de las partes de la producción.

Este`leite motive´no es más que una línea melodía sencilla y reiterativa que se acompaña por un bajo continuo y es generalmente interpretada por el piano, aunque también puede escucharse alguna variación realizada por las cuerdas (“Her”). Este elemento aparece desarrollado de disímiles maneras dentro del album. Podemos encontrarlo diseminado en cada track a través de entonaciones musicales evocadas por el autor.

Zambrano se vale de una estructura musical que pudiera dividirse en dos partes o actos. En dicha estructuración hay tres piezas que tienen un protagonismo musical determinantes: “Serenade Last” –es la introducción del album, dramaturgicamente se presenta el tema y el personaje principal, así como las entonaciones musicales más relevantes-, “Interlude” –puente musical que conecta la primera parte con la segunda-, y “Epilogue”-tiene función de `coda´ o resumen musical. Todas estas piezas tienen arreglos musicales similares, especialmente vinculados por incluir en ellos el `leite motive´ o tema principal del album.

La primera parte o acto de Death is beautiful estaría integrada por los tracks “Serenate last”, “Funeral”, “Sleepless”, “Lucid”, “Spiritland” y “Forest”. Dicha parte representa la transición de Liam –personaje principal-, desde su proyección como hombre enamorado y adolorido por la pérdida de su amada hasta la incipiente presencia de sus primeros trastornos psicológicos, situación que desencadena en un estado de caos durante la segunda parte de la trama.

Luego de la introducción de la trama durante la primera pieza aparece “Funeral” y “Sleepless”, dos piezas de pura calma pero llenas de tristeza y nostalgia. En cambio, “Lucid” y “Spiritland” son más agitadas, con figuraciones rítmicas enérgicas y cambios bruscos de dinámica. Ambas significan la leve transformación del mundo de Liam. Finalmente está “Forest”, la llegada a la fantasía y las criaturas aterradoras que perturban al protagonista. Este último track incorpora sonoridades exóticas, con estilo épico altamente emocionante, donde sobresalen los giros melódicos de las instrumentos de viento, los adornos vocales, y los aplastantes unísonos orquetales.

Por otro lado, en la segunda parte o acto se ubicarían “Memory”, “Fairy Tale”, “Reality”, “Her” y “Farewell”. Totalmente caótica. Liam –personaje principal- se debate entre lo real y lo fictisio, y la música lo dibuja con gran perfección. Muestra de esta lucha es “Memory” y “Fairy Tale”, piezas que mantienen un lenguaje musical ecuanime pero convulso, que dan paso al décimo track del album.  “Reality” introduce lo sicodélico en Death is beautiful, se profundizan los sonidos eletrónicos y la desestructuralización de los códigos musicales que se habían presentado anteriormente.

Liam está totalmente desequilibrado y agoniza con la ilusión de estar junto a Laila. Eso es la esencia de “Her”, una pieza romántica con armonías tonales y un rítmo lento que genera sensación de calma y firme resignación. Para culminar la historia Zambrano utiliza la más extensa de sus canciones, “Farewell”, la despedida. 9 min de intensa transformación, resignación y muerte.

Death is beautiful es una muestra exquisita de la consolidada calidad artística de este compositor. Zambrano destaca por sus amplios conocimientos sobre técnicas composicionales; su alto entendimiento de la armonía; y su peculiar forma de experimentar con las posibilidades sonoras del música acústica. Este album pudiera llegar a ser el impulso necesario para colocarse a la altura de renombrados compositores del mundo del cine. Solo faltaría trabajar en un diseño visual que se ajuste a las exigencias de esta sobrecogedora trama musical.


Author: Yami Cabrera

Yami is a musician and musicologist freelancer specializing in different aspects of music, teaching, criticism, writing, and research. She has a bachelor's degree in Musicology and music is her ultimate passion. Yami´s mission is to share her knowledge with anyone interested, through classes, advice, and articles. She has also developed a high level of fluidity in English. As a bilingual writer, this enthusiastic woman can write between both the English and Spanish languages.

Leave a Reply

Your email address will not be published.